El primero de los revestimientos de hierro por John Taylor Wood, coronel, C.S.A. - Historia

El primero de los revestimientos de hierro por John Taylor Wood, coronel, C.S.A. - Historia

En la primavera de 1861, Norfolk y su gran establecimiento naval habían sido abandonados apresuradamente por los federales, por qué nadie podía decirlo. Está a unas doce millas de Fort Monroe, que en ese momento estaba en manos de una gran fuerza de clientes habituales. Algunas compañías de estas, con una sola fragata, podrían haber ocupado y comandado la ciudad y el astillero y mantener abierto el canal. Sin embargo, un año después, los confederados lo evacuaron con la misma rapidez y casi con la misma razón. Pero de esto hablaré más tarde.

El astillero fue abandonado a unos pocos voluntarios, después de que fue parcialmente destruido y una gran cantidad de barcos fueron quemados. Entre el botín había más de mil doscientos cañones pesados, que estaban esparcidos entre las fortificaciones confederadas desde el Potomac hasta el Mississippi. Entre los barcos quemados y hundidos estaba la fragata Merrimac de 3500 toneladas y 40 cañones, luego rebautizada la Virginia, y así la llamaré. Durante el verano de 1861, el teniente John M. Brooke, un consumado oficial de la antigua marina, que junto con muchos otros habían renunciado, le propuso al secretario Mallory levantar y reconstruir este barco como un blindado. Sus planes fueron aprobados y se dieron órdenes para llevarlos a cabo. Fue levantada y cortada a la vieja cubierta de literas. Ambos extremos de setenta pies estaban cubiertos, y cuando el barco estaba en combate, estaban simplemente inundados. En la sección central, de 170 pies de largo, se construyó en un ángulo de 45 grados un techo de pino y roble de 24 pulgadas de espesor, que se extendía desde la línea de flotación hasta la altura sobre la cubierta de armas de 7 pies. Ambos extremos del escudo estaban redondeados para que los cañones de pivote pudieran usarse como cazadores de proa y popa o como acuartelamiento. Sobre la cubierta de armas había una rejilla ligera que formaba un paseo de unos seis metros de ancho. El respaldo de madera se cubrió con planchas de hierro, enrolladas en la fábrica de Tredegar, de dos pulgadas de espesor y ocho de ancho. El primer piso se colocó horizontalmente, el segundo hacia arriba y hacia abajo, en total hasta un grosor de diez centímetros, se atornilló a través de la carpintería y se remachó. La proa era de hierro fundido, sobresalía cuatro pies y estaba mal asegurada, como demostraron los acontecimientos. El timón y la hélice estaban completamente desprotegidos. La cabina del piloto estaba delante de la chimenea y estaba cubierta con el mismo espesor de hierro que los lados. La fuerza motriz era la misma que siempre había estado en el barco. Tanto los motores como las calderas habían sido condenados a su regreso de su último crucero y estaban radicalmente defectuosos. Por supuesto, el fuego y el hundimiento no los habían mejorado. No podíamos depender de ellos durante seis horas seguidas. Un par de motores más mal diseñados o poco confiables solo se pudo haber encontrado en algunas embarcaciones de la marina de los Estados Unidos.

Se ordenó al teniente Catesby ap R. Jones que supervisara el armamento, y no se pudo haber seleccionado a ningún oficial más completamente competente. A su experiencia y habilidad como su ordenanza y oficial ejecutivo se debió el carácter de su batería, que resultó ser tan eficiente. Consistía en rifles de 27 pulgadas, fuertemente reforzados alrededor de la recámara con bandas de acero de 3 pulgadas, encogidos. Estos fueron los primeros cañones pesados ​​fabricados de esta manera, y fueron los pivotes de proa y popa. También había rifles de 26 pulgadas de la misma marca y rifles de ánima lisa de 69 pulgadas, -10 cañones en total.

Durante el verano y el otoño de 1861 me habían destinado a las baterías del Potomac en Evansport y Aquia Creek, bloqueando el río lo más lejos posible. En enero de 1862, me ordenaron ir al Virginia como uno de los tenientes, reportando al comodoro French Forest, quien entonces comandaba el astillero de la marina en Norfolk. Se nombró al mando al comodoro Franklin Buchanan, un oficial enérgico y de tono alto, que combinó con audaz coraje una gran capacidad profesional, situándose merecidamente a la cabeza de su profesión. En 1845 había sido seleccionado por el señor Bancroft, Secretario de Marina, para ubicar y organizar la Academia Naval, y puso en marcha esa institución en su exitosa carrera. Debajo de él había un grupo de oficiales como siempre se reunieron en un barco. Pero de los hombres de barco de guerra o de los marineros apenas teníamos. El Sur estaba casi sin población marítima. En el antiguo servicio, la mayoría de los oficiales eran del sur y todos los marineros del norte.

Todos habían acudido en masa al ejército, y para ello tuvimos que buscar una tripulación. En Norfolk se encontraron unos pocos marineros, que habían escapado de la flotilla de cañoneras en aguas de Carolina del Norte, durante su ocupación por el almirante Goldsborough y el general Burnside. Con la esperanza de conseguir algunos hombres del ejército, me enviaron al cuartel general del general Magurder en Yorktown, de quien se sabía que tenía bajo su mando a dos batallones de Nueva Orleans, entre los que podría haber algunos marineros. El general, aunque presionado por la falta de hombres, manteniendo una larga fila sin apenas una brigada, me dio todas las facilidades para conseguir voluntarios. Con un miembro de su personal visité todos los campamentos y se ordenó a los comandantes que hicieran desfilar a sus hombres, y les expliqué lo que quería. Aproximadamente 200 se ofrecieron como voluntarios, y de este número seleccioné a 80 que habían tenido alguna experiencia como marineros o artilleros. Se visitaron otros comandos en Richmond y Petersburgo, por lo que nuestra tripulación de trescientos estaba compuesta. Demostraron ser un cuerpo de hombres tan valientes y vigorosos como cualquiera quisiera comandar, no solo en la batalla, sino al revés y en retirada.

A pesar de todos los esfuerzos para acelerar el acondicionamiento del barco, el trabajo durante el invierno progresó pero lentamente, debido a la demora en el envío del revestimiento de hierro desde Richmond. En ese momento, el único establecimiento del Sur capaz de laminar planchas de hierro era la fundición Tredegar. Sus recursos eran limitados y la demanda de todo tipo de material de guerra era muy urgente. Y cuando reflexionamos sobre la escasez e inexperiencia de los obreros, y los grandes cambios necesarios para transformar un taller de hierro ordinario en un arsenal en el que se tuvo que improvisar toda la maquinaria y herramientas, es asombroso que tanto se haya logrado. El estado inacabado de la embarcación interfirió tanto con los ejercicios y ejercicios que tuvimos pocas oportunidades de poner las cosas en forma. Debe recordarse que el barco fue un experimento de arquitectura naval, que se diferenciaba en todos los aspectos de cualquier otro que estaba a flote. Los oficiales y la tripulación eran extraños al barco y entre ellos. Hasta la hora de navegar estuvo atestada de trabajadores. No se había disparado un arma, apenas se había hecho una revolución de los motores, cuando soltamos el muelle y comenzamos en lo que muchos pensaron que era un viaje de prueba ordinario, pero que resultó ser una prueba como ninguna embarcación que haya flotado jamás. había sufrido hasta ese momento. Desde el principio vimos que iba lenta, no más de cinco nudos; conducía tan mal que, con su gran longitud, tardaba de treinta a cuarenta minutos en girar. Dibujó veintidós pies, lo que nos confinó a un canal comparativamente estrecho en los Caminos; y; como he dicho antes, los motores eran nuestro punto débil. Ella era tan ingobernable como una embarcación empapada de agua.

El 8 de marzo al mediodía navegamos por el río Elizabeth. Pasando junto a nuestras baterías, alineadas con tropas, que nos vitorearon al pasar, y a través de las obstrucciones en Carney Island, tomamos el canal sur y nos dirigimos a Newport News. Anclas en este momento frente a Fort Monroe estaban las fragatas Minnesota, Roanoke y St. Lawrence, y varios cañoneros. Los dos primeros eran barcos gemelos del Virginia antes de la guerra; la última era una fragata de vela de cincuenta cañones. Frente a Newport News, siete millas más arriba, que estaba fuertemente fortificada y mantenida por una gran guarnición federal, estaban ancladas la fragata Congress, 50 cañones, y el balandro Cumberland, 30. El día estaba tranquilo, y los dos últimos barcos se balanceaban perezosamente. sus anclas. [La marea estaba en su apogeo alrededor de la 1:40 p.m.] Los botes colgaban de los brazos inferiores, ropa lavada en los aparejos. Nada indicaba que nos esperaran; pero cuando llegamos a tres cuartos de milla, los botes se dejaron caer a popa, las botavaras se acercaron y el Cumberland se abrió con sus pesados ​​pivotes, seguido por el Congreso, los cañoneros y las baterías de la costa.

Reservamos nuestro fuego hasta que estuviéramos a un alcance fácil, cuando el pivote delantero fue apuntado y disparado por el teniente Charles Simms, matando e hiriendo a la mayor parte de la tripulación del cañón de pivote de popa del Cumberland. Pasando cerca del Congress, que recibió nuestra andanada de estribor, y la devolvió con ánimo, nos dirigimos directamente hacia el Cumberland, golpeándolo casi en ángulo recto, bajo el aparejo de proa en el lado de estribor. El golpe fue apenas perceptible a bordo del Virginia. Alejándonos de ella, avanzamos de nuevo, remontando el río, con el timón a estribor y giramos lentamente. Mientras lo hacíamos, por primera vez tuve la oportunidad de usar el pivote posterior, del cual estaba a cargo. Mientras giraba, el Congreso se acercó, casi severo, y nos metimos en tres proyectiles rastrillos. Había echado el ancla, soltado la vela de proa, había subido por el foque y había intentado escapar, pero aterrizó. Dándonos la vuelta, nos dirigimos hacia ella y tomamos posición a doscientas yardas, donde cada disparo decía. Mientras tanto, el Cumberland continuó la lucha, aunque nuestro carnero había abierto su costado lo suficiente como para conducir un caballo y un carro. Pronto se puso a babor y se llenó rápidamente. La tripulación fue impulsada por el agua que avanzaba hacia la cubierta de mástiles, y allí accionaron sus pistolas de pivote hasta que cayó con un rugido, los colores aún ondeando. Ningún barco ha sido jamás combatido con tanta valentía. El Congreso continuó la competencia desigual durante más de una hora después del hundimiento del Cumberland. Sus pérdidas fueron terribles y finalmente subió la bandera blanca.

Tan pronto como tuvimos un vuelo a la vista, bajando por el puerto, el Roanoke, St. Lawrence y Minnesota, asistidos por remolcadores, se pusieron en marcha y partieron desde Old Point Comfort para unirse a sus consortes. Estaban bajo el fuego de las baterías en Sewell's Point, pero la distancia era demasiado grande para afectar mucho. Los dos primeros, sin embargo, encalló no muy por encima de Fort Monroe y participaron muy poco en la pelea. El Minnesota, tomando el canal medio o swash, se puso a medio camino entre Old Point Comfort y Newport News, cuando aterrizó, pero en una posición para participar activamente.

Antes de esto, se nos había unido el escuadrón de James River, que había estado anclado a unas pocas millas más arriba, y entró en acción con mucha valentía, pasando las baterías de la costa en Newport News bajo un intenso fuego y con algunas pérdidas. Consistía en el Yorktown (o Patrick Henry), 12 cañones, el capitán John R. Tucker; Jamestown, 2 cañones, el teniente comandante J.N. Barney; y Teaser, 1 arma, el teniente comandante W.A. Webb.

Tan pronto como el Congreso se rindió, el comandante Buchanan ordenó a los cañoneros Beaufort, el teniente, el comandante W.H. Parker y Raleigh, el teniente comandante J.W. Alexander, para ir al costado, despegar a su tripulación y prender fuego al barco. El teniente Pendergrast, que había sucedido al teniente Smith, que había sido asesinado, se rindió al teniente Parker, del Beaufort. Tras entregar su espada y sus colores, el teniente Parker le indicó que regresara a su barco y trasladara a los heridos lo más rápido posible. Durante todo este tiempo, las baterías de la costa y los hombres de armas pequeñas mantenían un fuego incesante contra nuestros barcos. Dos de los oficiales del Raleigh, el teniente Tayloe y el guardiamarina Hutter, murieron mientras ayudaban a los heridos de la Unión a salir del Congreso. Varios hombres del enemigo murieron por el mismo fuego. Finalmente hizo tanto calor que los cañoneros se vieron obligados a zarpar con sólo treinta prisioneros, dejando al teniente Pendergrast y la mayor parte de su tripulación a bordo, y luego todos escaparon a la orilla nadando o en pequeños botes. Mientras esto sucedía, la bandera blanca ondeaba en la cabeza de su palo mayor. No pudiendo tomar posesión de su premio, el comodoro ordenó que se utilizara hot shot, y en poco tiempo ella estaba en llamas de proa y popa. Mientras dirigía esto, tanto él como su teniente de bandera, Minor, resultaron gravemente heridos. El comando luego se desarrolló sobre el teniente Catesby Jones.

Ahora eran las 5 en punto, casi dos horas de luz del día, y solo quedaba el Minnesota. Estaba encallada y a nuestra merced. Pero los pilotos no intentarían el canal medio con la marea baja y la noche que se acercaba. Así que regresamos por el canal sur a Sewell's Point y anclamos, el Minnesota escapó, como pensábamos, solo hasta la mañana.

Nuestra pérdida de muertos y heridos fue de veintiuno. El blindaje apenas sufrió daños, aunque en un momento nuestro barco fue el foco al que se dirigieron al menos un centenar de cañones pesados, a flote y en tierra. Pero nada de afuera escapó. Se desactivaron dos armas al dispararles la boca. El carnero quedó en el costado del Cumberland. Un ancla, la chimenea y los tubos de vapor se alejaron disparados. Barandillas, candeleros, pescantes de barcos, todo estaba limpio. El asta de la bandera fue derribado repetidamente y finalmente se utilizó una pica de abordaje. El comodoro Buchanan y los demás heridos fueron enviados al Hospital Naval, y después de hacer los preparativos para la pelea del día siguiente, dormimos a nuestros cañones, soñando con otras victorias por la mañana.

Pero al amanecer descubrimos, entre nosotros y el Minnesota, una nave de aspecto extraño, que supimos de inmediato que era el monitor de Ericson, que durante mucho tiempo se esperaba en Hampton Roads, y de la cual, de diferentes fuentes, tuvimos una buena experiencia. idea. Ella no podría haber hecho su aparición en un momento más inoportuno para nosotros, cambiando nuestros planes, que eran destruir el Minnesota, y luego el resto de la flota debajo de Fort Monroe. Parecía un pigmeo en comparación con la alta fragata que custodiaba. Pero en su tamaño fue un gran elemento de su éxito. No intentaré una descripción del Monitor; su constitución y peculiaridades son bien conocidas.

Después de un desayuno temprano, nos pusimos en marcha y nos dirigimos hacia el enemigo, abriendo fuego desde nuestro pivote de proa y acercándonos para lanzar nuestro estribor a corta distancia, que fue devuelto rápidamente por sus cañones de 11 pulgadas. Ambos barcos giraron y pasaron de nuevo aún más cerca. El Monitor disparaba cada siete u ocho minutos, y casi le disparaban. Nuestro barco estaba trabajando cada vez peor, y después de la pérdida de la chimenea, el señor Ramsey, ingeniero jefe, informó que el calado era tan pobre que le costaba mucho mantener el ritmo. Una o dos veces el barco estuvo en el fondo. Sacando 22 pies de agua, estábamos confinados a un canal estrecho, mientras que el Monitor, con solo 12 pies de inmersión, podía tomar cualquier posición y siempre tenernos al alcance de sus armas. Se dieron órdenes de concentrar nuestro fuego en la cabina del piloto, y con buenos resultados, como supimos después. Habían pasado más de dos horas y, por lo que pudimos descubrir, no habíamos causado ninguna impresión en el enemigo, mientras que nuestras heridas eran leves. Varias veces el Monitor dejó de disparar y teníamos la esperanza de que quedara inutilizada, pero la revolución de nuevo de su torreta y los fuertes golpes de su disparo de 11 pulgadas en nuestros costados pronto nos desanimaron.

Bajando de la cubierta de mástiles y observando a una división parada "tranquila", preguntó el teniente Jones:

"¿Por qué no dispara, señor Eggleston?"

"Vaya, nuestra pólvora es muy preciosa", respondió el teniente; "y después de dos horas de disparos incesantes, descubro que puedo hacerle tanto daño chasqueando el pulgar cada dos minutos y medio".

El teniente Jones ahora decidió atropellarla o abordarla. Durante casi una hora maniobramos para conseguir una posición. Ahora "¡Adelante!" ¡ahora parar!" ahora "¡A popa!" El barco era tan difícil de manejar como el arca de Noé. Por fin se le ofreció una oportunidad. "¡Adelante, a toda velocidad!" Pero antes de que la nave avanzara, el Monitor giró, y nuestro ariete inutilizado solo dio un golpe indirecto, sin hacer nada. De nuevo se acercó a nuestro cuartel, su arco contra nuestro costado, y a esta distancia disparó dos veces. Ambos disparos golpearon aproximadamente a la mitad del escudo, a la altura del pivote de popa, y el impacto forzó al costado hacia adentro físicamente dos o tres pulgadas. Todas las tripulaciones de los cañones posteriores fueron derribadas por la conmoción cerebral y sangraron por la nariz o los oídos. Otro disparo en el mismo lugar habría penetrado. Mientras estaban al costado, los internos fueron llamados a retirarse; pero se dejó caer a popa antes de que pudieran subir a bordo. Y así, durante seis o más horas, la lucha se mantuvo. Al final, el Monitor se retiró a un punto medio donde no pudimos seguir, pero siempre manteniendo una posición para proteger a Minnesota. Haber llevado nuestros barcos a tierra con una marea bajando habría sido una ruina. Esperamos su regreso durante una hora; y a las 2 p.m. Navegamos al vapor hasta Sewell's Point, y de allí al astillero de Norfolk, nuestra tripulación completamente agotada por los dos días de lucha. Aunque no hay duda de que el Monitor se retiró primero, según el capitán Van Brunt, al mando del Minnesota, así lo afirma en su informe oficial, la batalla estuvo empatada, en lo que respecta a los dos barcos involucrados. Pero en sus resultados generales la ventaja estaba con el Monitor. Nuestras bajas en la pelea del segundo día fueron solo unos pocos heridos.

Esta acción demostró por primera vez el poder y la eficiencia del ariete como medio de ofensiva. El costado del Cumberland estaba aplastado como una cáscara de huevo. El Congreso, incluso con nuestro arco discapacitado, habría corrido la misma suerte pero que no pudimos llegar a ellos debido a nuestro gran proyecto.

También mostró el poder de resistencia de dos revestimientos de hierro, muy diferentes en construcción, modelo y armamento, bajo un fuego que en poco tiempo habría hundido cualquier otro barco que estuviera a flote.

El Monitor se manejó bien y salvó al Minnesota y al resto de la flota en Fort Monroe. Pero su artillería fue pobre. Ni un solo disparo nos alcanzó en la línea de flotación, donde el barco estaba totalmente desprotegido y donde uno habría resultado fatal. O si el fuego se hubiera concentrado en cualquier lugar, el escudo habría sido perforado; o si se hubieran utilizado cargas mayores, el resultado habría sido el mismo. La mayor parte de su disparo nos alcanzó de forma oblicua, rompiendo el hierro de ambas hileras, pero sin dañar el respaldo de madera. Cuando se golpea en ángulo recto, el respaldo se rompe, pero no se penetra. No teníamos proyectiles sólidos, excepto algunos de gran resistencia al viento, para usarlos como tiro caliente y, por supuesto, no dejaron huella en la torreta. Pero en todo esto hay que tener en cuenta que ambos barcos estaban en su viaje de prueba, ambos eran experimentales y ambos estaban recibiendo su bautismo de fuego.

A nuestra llegada a Norfolk, el comodoro Buchanan envió a buscarme. Lo encontré en el Hospital Naval, gravemente herido y sufriendo mucho. Dictó un breve despacho al señor Mollory, secretario de la Marina, indicando el regreso del barco y el resultado de los dos días de lucha, y me ordenó que me dirigiera a Richmond con él y la bandera del Congreso, y que hiciera un viaje. informe verbal de la acción, estado de Virginia, etc.

Tomé el primer tren para Petersburgo y la capital. La noticia me había precedido, en cada estación fui recibido calurosamente, y ante las multitudes que escuchaban se vio obligado a repetir la historia de la pelea. Al llegar a Richmond, conduje hasta la oficina del señor Mallory y con él fui a la del presidente Davis, donde conocimos al señor Benjamin, quien, pocos días después, se convirtió en secretario de Estado, señor Seddon, luego secretario de Guerra, general Cooper, Ayudante General y varios otros. Le conté extensamente lo que había ocurrido en los dos días anteriores y qué cambios y reparaciones eran necesarios para el Virginia. En cuanto al futuro, dije que en el Monitor nos habíamos encontrado con nuestros iguales, y que el resultado de otro compromiso sería muy dudoso.

El Sr. Davis hizo muchas preguntas sobre el calado, la velocidad y las capacidades del barco, e instó a que se completaran las reparaciones lo antes posible. La conversación duró hasta cerca de la medianoche. Durante la noche se trajo la bandera del Congreso, que era muy grande, y para nuestra sorpresa, al desplegarla, la encontramos en algunos lugares saturada de sangre. Ante este descubrimiento, fue rápidamente enrollado y enviado al Departamento de Marina, donde permaneció durante la guerra; sin duda se quemó con ese edificio cuando se evacuó Richmond.

La noticia de nuestra victoria fue recibida en todo el Sur con el regocijo más entusiasta. Viniendo, como lo hizo, después de una serie de desastres en el sur y el oeste, estaba particularmente agradecido. Por otra parte, dadas las circunstancias, se esperaba tan poco de la armada que este éxito fue totalmente inesperado. Así, de un extremo al otro, se formaron las más extravagantes anticipaciones de lo que podía hacer la nave. Por ejemplo: se podría levantar el bloqueo, se podría nivelar a Washington, poner a Nueva York bajo contribución, y así sucesivamente. En el norte, se sintió una alarma igualmente infundada. Como ejemplo de esto, el secretario Welles relata lo ocurrido en una reunión de gabinete convocada por el Sr. Lincoln al recibir la noticia. —El Merrimac —dijo Stanton— cambiará todo el carácter de la guerra; destruirá, seritim, todos los buques de guerra; pondrá todas las ciudades en el litoral bajo contribución. Recordaré inmediatamente a Burnside; Port Royal debe ser "Abandonaré. Notificaré a los gobernadores y autoridades municipales del norte para que tomen medidas inmediatas para proteger sus puertos". Dijo que no tenía ninguna duda de que el monstruo estaba en ese momento de camino a Washington; y, mirando por la ventana, que dominaba la vista del Potomac durante muchas millas, dijo: `` No es improbable, tendremos un proyectil o un cañón ''. -Bola de una de sus armas en la Casa Blanca antes de que salgamos de esta habitación. El señor Seward, por lo general optimista y autosuficiente, abrumado por la inteligencia, escuchó con simpatía a Stanton y estaba muy deprimido, al igual que todos los miembros ".

Regresé al día siguiente a Norfolk e informé al comodoro Buchanan que lo ascenderían a almirante y que, debido a su herida, lo retirarían del mando del Virginia. El teniente Jones debería haber sido ascendido y debería haberlo sucedido. Él había equipado el barco y lo había armado, y había comandado durante la pelea del segundo día. Sin embargo, el departamento pensó lo contrario y seleccionó al comodoro Josiah Tattnall; excepto el teniente Jones, era el padrino. Se había distinguido en las guerras de 1812 y con México. Nadie se erigió más alto como un oficial consumado y caballeroso. Mientras estaba al mando del escuadrón de Estados Unidos en las Indias Orientales, estuvo presente como neutral en la lucha desesperada en los Fuertes de Peiho, debajo de Pekín, entre la flota inglesa y la china, cuando la primera perdió casi la mitad de una fuerza. de mil doscientos comprometidos. Al ver a su viejo amigo Sir James Hope en apuros y necesitado de ayuda, habiendo hundido cuatro barcos debajo de él, mandó tripular su barcaza, y con su teniente de bandera, S.D. Trenchard, estacionado junto al buque insignia, en medio de un tremendo incendio, en el que murió su timonel y varios de los tripulantes de su barco resultaron heridos. Encontró al valiente almirante gravemente herido, y toda su tripulación murió o quedó inutilizada, excepto seis. Cuando ofreció sus servicios, se expresó sorpresa por su acción. Su respuesta fue: "La sangre es más espesa que el agua".

Tattnall tomó el mando el 29 de marzo. Mientras tanto, el Virginia estaba en el dique seco en reparación. El casco cuatro pies por debajo del escudo estaba cubierto con hierro de 2 pulgadas. Un carnero nuevo y más pesado fue asegurado fuertemente a la proa. Se reparó el daño a la armadura, se instalaron contraventanas de hierro forjado y los cañones de los rifles se suministraron con perdigones sólidos con punta de acero. Estos cambios, con 100 toneladas más de lastre en sus colas de abanico, aumentaron su calado a 23 pies, mejorando sus poderes de resistencia, pero disminuyendo en consecuencia su movilidad y reduciendo su velocidad a 4 nudos. Las reparaciones no se terminaron hasta el 4 de abril, debido a nuestra falta de recursos y la dificultad de conseguir trabajadores. El día 11 navegamos por el puerto hacia las carreteras con seis cañoneras, esperando encontrarnos de nuevo con el Monitor y otras embarcaciones; porque sabíamos que su flota había sido reforzada en gran medida, por el Vanderbilt, entre otros barcos, un poderoso vapor de ruedas laterales equipado como un ariete. Estábamos preparados para una pelea desesperada; pero para nuestra sorpresa teníamos los Caminos para nosotros solos. Intercambiamos algunos disparos con las baterías Rip-Raps, pero el Monitor con las otras embarcaciones de la flota se quedó debajo de Fort Monroe, en la Bahía de Chesapeake, donde no pudimos llegar a ellas excepto pasando entre las fortalezas.

El día antes de bajar, el comodoro Tattnall le había escrito al secretario Mallory: "No veo otra oportunidad para mí que pasar por los fuertes y atacar en otra parte, y estaré agradecido por su autoridad para hacerlo". Esta libertad de acción nunca se concedió, y probablemente con prudencia, porque el resultado de una acción con el Monitor y la flota, incluso si superamos con éxito el guante del fuego de los fuertes, era más que dudoso, y cualquier desastre habría expuesto a Norfolk. y James River, y probablemente habría resultado en la pérdida de Richmond. Por igualmente buenas razones, el Monitor actuó a la defensiva; porque si ella se hubiera apartado, la base del general McClellan y la flota de transportes en el río York se habrían puesto en peligro. Al observar tres buques mercantes anclados cerca de la costa y dentro del bar en Hampton, el comodoro ordenó al teniente Barney en Jamestown que entrara y los trajera. Esto se logró rápida y exitosamente, bajo el fuego de los fuertes. Dos eran bergantines cargados de provisiones para el ejército. La captura de estos buques, a tiro de cañón de su flota, no afectó sus movimientos. Mientras el Jamestown se dirigía a sus presas bajo la popa de la corbeta inglesa Rinaldo, el capitán Hewett (ahora [1887] Vicealmirante Sir William Hewett, al mando del Escuadrón del Canal), entonces anclado en las Carreteras, fue aclamada con entusiasmo. Permanecimos abajo todo el día, y por la noche regresamos y anclamos frente a Sewell's Point.

Unos días más tarde bajamos de nuevo a tiro de los Rip-Raps e intercambiamos algunas rondas con el fuerte, esperando que el Monitor saliera de su guarida al mar abierto. Si lo hubiera hecho, se habría hecho un esfuerzo decidido para llevarla a bordo. Cuatro pequeñas cañoneras estaban listas, cada una de las cuales tenía su tripulación dividida en grupos para el desempeño de ciertas funciones después de subir a bordo. Algunos debían intentar calzar el turett, otros cubrir la manguera piloto y todas las aberturas con lonas, otros escalar con escaleras la torreta y la chimenea, utilizando proyectiles, granadas de mano, etc. los cañoneros deberían tener éxito en agarrarla, estábamos seguros de que tendríamos éxito. Hablando de esto desde entonces con el Capitán S.D. Greene, que era el primer teniente del Monitor y estaba al mando después de que el capitán Worden fuera herido en la cabina del piloto, dijo que estaban preparados para cualquier cosa de este tipo y que habría fallado. Es cierto que, si se hubiera dado la oportunidad, se habría hecho el intento.

Una avería de los motores nos obligó a regresar a Norfolk. Habiendo completado nuestras reparaciones el 8 de mayo, y mientras regresábamos a nuestro antiguo fondeadero, escuchamos fuertes disparos y, bajando por el puerto, encontramos el Monitor, con los revestidos de hierro Galena, Naugatuck y varios barcos pesados, bombardeando nuestro baterías en Sewell's Point. Apoyamos directamente al Monitor, pero cuando nos acercábamos, todos dejaron de disparar y se retiraron por debajo de los fuertes. Seguimos de cerca hasta los Rip-Raps, cuyo disparo pasó por encima de nosotros, alcanzando una milla o más más allá del barco. Permanecimos unas horas en los Caminos, y finalmente el comodoro, en tono de profundo disgusto, dio la orden: "Señor Jones, dispare un cañón a barlovento y lleve el barco a su boya".

Durante el mes de abril de 1862, nuestras fuerzas, al mando del general JE Johnston, se habían retirado de la Península al barrio de Richmond, para defender la ciudad contra el avance de McClellan por la vía de la Península, y de vez en cuando rumores de la posible evacuación. de Norfolk nos alcanzó. El 9 de mayo, mientras anclados en Sewell's Point, notamos al amanecer que nuestra bandera no ondeaba sobre las baterías. Un barco fue enviado a tierra y los encontró abandonados. El teniente Pembroke Jones fue enviado a Norfolk, a algunas millas de distancia, para visitar al general Huger, que estaba al mando, y conocer el estado de los asuntos. Regresó durante la tarde, informando, para nuestra gran sorpresa, la ciudad abandonada por nuestras tropas y el astillero en llamas. Esta precipitada retirada fue completamente innecesaria, ya que mientras el Virginia permanecía a flote, Norfolk estaba a salvo o, en todo caso, no era defendible por el enemigo, y James River estaba parcialmente protegido, porque podríamos habernos retirado detrás de las obstrucciones en el canal en Craney Island, y, con las baterías en ese punto, podría haber mantenido el lugar, ciertamente hasta que todas las valiosas provisiones y maquinaria hubieran sido retiradas del astillero de la marina. Además, si el Virginia hubiera estado a flote en el momento de las batallas alrededor de Richmond, el general McClellan difícilmente se habría retirado a James River; porque, de haberlo hecho, podríamos haberlo cerrado en cualquier momento y haber dejado insostenible cualquier posición al respecto.

Norfolk fue evacuado, nuestra ocupación había desaparecido y lo siguiente que había que decidir era qué hacer con el barco. Dos cursos de acción estaban abiertos para nosotros: podríamos haber ejecutado el bloqueo de los fuertes y haber causado algún daño a la navegación allí y en la desembocadura del río York, siempre que no se apartaran de nuestro camino, porque, con nuestro gran calado y baja velocidad, los transportes enemigos habrían ido donde no podríamos haberlos seguido; y el Monitor y otros acorazados nos habrían aprovechado todas las ventajas, jugando a nuestro alrededor como conejos alrededor de un perezoso, y el final habría sido la pérdida segura del barco. Por otro lado, los pilotos dijeron repetidamente, si el barco se aligeraba a dieciocho pies, podrían llevarlo por James River hasta Harrison's Landing o City Point, donde podrían haberla puesto en preparación de combate nuevamente, y haber estado en una posición. para ayudar en la defensa de Richmond. El comodoro decidió este curso. Llamando a todos los que estaban en cubierta, les dijo lo que deseaba que se hiciera. Era necesario un trabajo rápido y rápido; porque, para tener éxito, el barco debe aligerarse cinco pies, y debemos pasar las baterías en Newport News y la flota a la luz del día a la mañana siguiente. La tripulación dio tres vítores y se puso a trabajar con voluntad, arrojando por la borda el lastre de las colas de abanico, así como el de abajo, provisiones de repuesto, agua, de hecho todo menos nuestra pólvora y perdigones. A la medianoche el barco se había aligerado tres pies, cuando para nuestro asombro, los pilotos dijeron que era inútil hacer más, que con el viento del oeste soplando, la marea bajaría para que el barco no subiera ni siquiera a Jamestown Flats. ; de hecho, no tomarían la responsabilidad de llevarla río arriba. Esta extraordinaria conducta de los pilotos hizo inmediatamente necesario algún otro plan. Moraleja: Todos los oficiales, en la medida de lo posible, deben aprender a hacer su propio pilotaje.

The ship had been so lifted as to be unfit for action; two feet of her hull below the shield was exposed. She could not be sunk again by letting in water without putting out the furnace fires and flooding the magazines. Never was a commander forced by circumstances over which he has no control into a more painful position than was Commodore Tattnall. But coolly and calmly he decided, and gave orders to destroy the ship; determining if he could not save his vessel, at all events not to sacrifice three hundred brave and faithful men; and that he acted wisely, the fight at Drewry's Bluff, which was the salvation of Richmond, soon after proved. She was run ashore near Craney Island, and the crew landed with their small-arms and two days' provisions. Having only two boats, it took three hours to disembark. Lieutenant Catesby Jones and myself were the last to leave. Setting her on fire fore and aft, she was soon in a blaze, and by the light of our burning ship we pulled for the shore, landing at daybreak. We marched 22 miles to Suffolk and took the cars for Richmond.

The news of the destruction spread rapidly.


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